El formato Shapefile es un conjunto de archivos informáticos que representan vectorialmente datos espaciales. Fue creado por ESRI, y se usa en la gama de productos de ESRI y en otros desarrollos GIS.

DESCRIPCIÓN TÉCNICA DEL FORMATO ESRI SHAPEFILE

Los shapefile permiten representar entidades mediante el uso de puntos, líneas y polígonos. Estos elementos representan datos espaciales, por lo que están vinculados a un Datum y un sistema de coordenadas de referencia que se suele especificar en el archivo Project (.prj)

Además de la información geométrica, siempre suele existir una información temática que representar espacialmente. Esta información se expresa en forma de atributos asociados a los elementos que componen el shapefile, y se recogen en una tabla de datos anexa DBASE (.dbf).

En todo shapefile, hay tres archivos indispensables:

  • Shape (.shp): Es el archivo principal, que almacena las características geométricas los elementos existentes en la capa. Al tratarse de un formato vectorial, la información se almacena mediante puntos, polilíneas (sucesiones de puntos unidos) o polígonos (polilíneas cerradas). Cada punto o vértice posee una posición planimétrica perfectamente definida (X e Y) y en algunos casos puede contener otra información adicional como la altura (Z) o valores obtenidos en otras mediciones (M)
  • Shape Index (.shx) Como su nombre indica, es un índice de las entidades geométricas que permite refinar las búsquedas dentro del archivo Shape (.shp). Tiene una cabecera idéntica a la del archivo principal, tras la cual encontramos los registros. Los registros están en el mismo orden que el archivo principal y contienen la posición del registro respectivo en el archivo principal (Offset) y su longitud, también idéntica a la expresada en el archivo principal.
  • dBase (.dbf): Se trata de una tabla de datos en la que se registran los atributos de cada elemento. El formato dBase posee una larga historia; se desarrolló en los 60 siendo el primer sistema de gestión de bases de datos. Llegó a alcanzar gran popularidad en el sistema DOS; sin embargo tras ser superado por otros formatos en su paso a Windows, hoy se sigue empleando el archivo dbf en numerosas aplicaciones al ser un formato sencillo para almacenar datos estructurados. En el caso de los Shapefiles, las tablas dBase se emplean para asignar atributos numéricos, de texto o de fecha a los registros contenidos en el archivo principal. Cada registro debe estar asociado con una única entrada en la tabla, ambos archivos se vinculan mediante el número de registro en el archivo principal y el código en la tabla (OBJECTID)

Todos los archivos que componen un Shapefile deben tener el mismo nombre, tan solo varía la extensión del archivo. Además incluyen algún código común que relacione los registros y su información asociada en los distintos archivos:

Estos son los archivos imprescindibles; sin embargo, es muy común que cada shape generado o editado en ArcGIS incluya también:

  • Spatial Index (.sbn y .sbx): Se trata de un formato exclusivo de ESRI que almacena un índice espacial de los elementos. Sirven de índice para los archivos de lectura y escritura de ArcView, pero no son estrictamente necesarios ya que el archivo .shp contiene esta misma información.
  • Metadatos (.xml): Al previsualizar un shapefile en ArcInfo se genera un archivo .xml en el que se  almacenan los metadatos relativos al shapefile. Los metadatos guardan información sobre el contenido del archivo y su formato. Mediante el formato .xml se definen una serie de normas que permiten compatibilizar el intercambio de información entre distintos sistemas.
  • Projection (.prj) : El archivo Projection es vital para georreferenciar los datos geométricos que poseemos en el Shape. Con el archivo Shape (.shp) definimos geométricamente una serie de elementos en un espacio bidimensional; también podemos vincular valores de altura, bien mediante vértices con valores Z asociados, o bien mediante la tabla de atributos. Pero si queremos situar dicho elemento sobre el terreno necesitamos referir los datos a un sistema de coordenadas. Los datos necesarios  por lo general están contenidos en este fichero.

http://www.esri.com/library/whitepapers/pdfs/shapefile.pdf

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