El servicio Web Map (WMS) definido por el OGC (Open Geospatial Consortium) produce mapas de datos referenciados espacialmente, de forma dinámica a partir de información geográfica. Los mapas producidos por WMS se generan normalmente en un formato de imagen como PNG, GIF o JPEG, y opcionalmente como gráficos vectoriales en formato SVG (Scalable Vector Graphics) o WebCGM (Web Computer Graphics Metafile).

El estándar define tres operaciones:

  • Devolver metadatos del nivel de servicio.
  • Devolver un mapa cuyos parámetros geográficos y dimensionales han sido bien definidos.
  • Devolver información de características particulares mostradas en el mapa (opcionales).

Las operaciones WMS pueden ser invocadas usando un navegador estándar realizando peticiones en la forma de URLs (Uniform Resource Locators). El contenido de tales URLs depende de la operación solicitada. Concretamente, al solicitar un mapa, la URL indica qué información debe ser mostrada en el mapa, qué porción de la tierra debe dibujar, el sistema de coordenadas de referencia, y la anchura y la altura de la imagen de salida. Cuando dos o más mapas se producen con los mismos parámetros geográficos y tamaño de salida, los resultados se pueden solapar para producir un mapa compuesto. El uso de formatos de imagen que soportan fondos transparentes, permite que los mapas subyacentes sean visibles. Además, se puede solicitar mapas individuales de diversos servidores.

El servicio WMS permite así la creación de una red de servidores distribuidos de mapas, a partir de los cuales los clientes pueden construir mapas a medida. Las operaciones WMS también pueden ser invocadas usando clientes avanzados SIG, realizando igualmente peticiones en la forma de URLs. Existe software libre, como las aplicaciones GRASS, uDIG, gvSIG, Kosmo y otros, que permite este acceso avanzado a la información remota, añadiendo la ventaja de poder cruzarla con información local y disponer de una gran variedad de herramientas del Sistema de información geográfica.

Para Colombia, el IGAC ofrece un listado de Servicios WMS en el link http://www.igac.gov.co/wps/portal/igac/raiz/iniciohome/MapasdeColombia/Descargas

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Para visualizar un mapa en Qgis, por ejemplo, se procede así:

Se dá clic en la opción ‘Añadir capa WMS/WMTS’

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En la ventana que se abre se da clic en ‘Nuevo’, y en la nueva que aparece se pega una de las URLs suministradas por el IGAC:

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Al dar clic en ‘Conectar’ se podrán visualizar todas las coberturas que contiene esa URL.

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Seleccionando una o varias coberturas, y dando clic en ‘Añadir’, la información geográfica se podrá visualizar en el área de trabajo de Qgis.

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